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Plantilla:Current spaceflight

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MER-B (Opportunity) es el segundo de los dos vehículos de la NASA que aterrizaron en Marte en 2004 formando parte del Programa de Exploración de Marte. El robot aterrizó con éxito en el planeta Marte el 25 de enero de 2004 a las 05:05 TUC). Su gemelo, MER-A (Spirit), aterrizó en Marte tres semanas antes, el 3 de enero de 2004.

Aterrizaje: La Estación Challenger Editar

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El Opportunity aterrizó en Meridiani Planum en unas coordenadas areocéntricas 354.4742º E 1.9483º S, aproximadamente a 24 km al este de su blanco inicial. Aunque Meridiani es un lugar llano, sin campos de rocas, el Opportunity tras rebotar 26 veces contra la superficie del suelo marciano, rodó hasta caer en un pequeño cráter de aproximadamente 20 metros de diámetro. El 28 de enero de 2004 la NASA anunció que el lugar de desembarco se llamaba Challenger en honor a los siete astronautas muertos hace 18 años cuando el transbordador explotó poco después del lanzamiento en la misión Challenger (STS-51).

La duración de la misión Editar

La duración de la misión original para Opportunity era de 90 días marcianos. Muchos miembros de la misión esperaban que pudieran funcionar más tiempo, y el 8 de abril de 2004 la NASA anunció que apoyaba la extensión de la misión hasta septiembre de 2004 dotando con los fondos y mano de obra.

En julio de 2004, los encargados de la misión empezaron a hablar de extender la misión incluso más allá de los 250 días. Si los robots pudieran sobrevivir el invierno, muchas de las metas científicas más interesantes se podrían conseguir (ver las noticias de BBC).

En mayo de 2006 la nave tras más de dos años en Marte, había superado 9 veces las expectativas de duración de la misión y se preparaba al igual que su gemelo Spirit a pasar su segundo invierno en Marte.

Los hechos y los descubrimientos Editar

La primera panorámica Editar

La vista panorámica de 360º la tomó la cámara de navegación del robot poco después de tocar tierra en Meridiani Planum, en Marte. El robot está en un pequeño cráter de 20 m de diámetro y cerca de un afloramiento rocoso. En las imágenes tomadas durante la caída se ve otro cráter cercano (Endurence).

El Opportunity aterriza en un cráter Editar

El interior de un cráter que rodea el Opportunity en Meridiani Planum se puede ver en esta imagen en color de la cámara panorámica del robot. Era el lugar de desembarco más oscuro visitado por una nave espacial en Marte. El margen del cráter estaba a unos 10 m del robot. El cráter donde se halla el robot tiene 22 m de diámetro y 3 de profundidad. Los científicos se muestran intrigados por la abundancia de afloramientos de piedra dispersa a lo largo del cráter, así como la tierra del cráter que parecía ser una mezcla de granos grises y rojizos. Los científicos de la NASA se muestran muy entusiasmados al aterrizar en un cráter lo que ellos llamaron "hoyo de saque desde 450 millones de Km." comentó Steven Squyres, utilizando un término de golf. Luego, el cráter se llamó Cráter Águila.

El afloramiento Opportunity Ledge Editar

El afloramiento de rocas cerca del Opportunity lo captó la cámara en la primera panorámica y es la primera roca desnuda que se ve sobre Marte. Los científicos creen que las piedras surgieron en esta zona y o bien son depósitos de ceniza volcánica o sedimentos formados por viento o agua, lo que constituye un "baúl del tesoro" geológico. Se le llamó Opportunity Ledge porque estas rocas estratificadas a sólo 8 m del Opportunity constituyen una oportunidad única. Estas rocas surgieron en la zona y no como en el caso del Spirit.

Estos depósitos miden sólo 10 cm de alto y los estratos son "de grosor menor que un dedo", sólo unos milímetros de espesor en algunos casos. Para los geólogos las piedras probablemente se originaron o de sedimentos llevados por el agua, o al depositarse ceniza volcánica. "Debemos poder distinguir entre esas dos hipótesis", dijo Dr. Andrew Knoll de Universidad de Harvard, Cambridge, un miembro del equipo científico del Opportunity y su gemelo, Spírit. Si las rocas son sedimentarias, el agua es una fuente más probablemente que el viento.

En el Sol 15, los orbiter localizan y fotografían al Opportunity en su propio cráter. Se ha desplazado 4 m acercándose a la roca Montaña de Piedra en el área del afloramiento del cráter. Al subir ligeramente la pendiente pudo mirar por encima del borde del cráter y ver su paracaídas y escudo de protección que se hallan a 440 m.

Se trata de un terreno muy suelto con granos muy finos o polvo en contraste con la arenisca de la Tierra que se forma con granos bastante grandes y aglomerados. El robot ha resbalado varias veces porque el terreno es muy suelto. Está sembrado de pequeñas esferas grisáceas (esférulas) que están también "incrustadas en los delgados estratos en avanzado grado de erosión", dijo Dr. Steve Squyres de la Universidad de Cornell, Ithaca, NEW YORK, el investigador principal de los instrumentos científicos de los robots. Añadió: "Hemos completado una medida de APXS ( Espectrómetro de rayos X y partículas alfa) en el afloramiento y tiene mucho azufre. Quizá varias veces más azufre que nosotros hemos visto en cualquier otra lugar en Marte." Un imagen recibida más tarde 10 de febrero (Sol 16) tenía a los científicos de la misión emocionados. Mostró que las capas delgadas en el lecho de roca no son siempre paralelas. Estas líneas no paralelas dan pistas de algún "cambio en el ritmo" bajo el flujo volcánico, viento, o agua cuando se formaron las rocas.

Estas capas con líneas que convergen es un descubrimiento significativo para los científicos que planearon esta misión y sirven para probar rigurosamente la hipótesis del agua. El 19 de febrero el estudio del Opportunity Ledge fue un éxito. "Hemos planeado nuestro ataque al afloramiento", dijo Dr. Squyres. Un blanco específico en el afloramiento es la piedra conocida como(El Capitán) que se seleccionó para una intensa investigación. "Las porciones superiores e inferior de la roca parecen diferir en cuanto a sus características".

El Opportunity alcanzó El Capitán en el Sol 27, y sacó fotos con su cámara panorámica.

El Capitán debe su nombre a una montaña en Texas, pero en Marte, tiene aproximadamente 10 cm de alto. Las porciones superiores e inferiores de El Capitán tiene texturas diferentes, y se espera que ambas zonas puedan proporcionar pistas sobre la historia de Marte. Dos días después de llegar, en el sol 29, los científicos encontraron en la roca "El Capitán" marcas que podrían significar la prueba de la existencia en un pasado de agua.

En el Sol 30, el Opportunity usó por primera vez el RAT para investigar las rocas cercanas a El Capitán. La herramienta RAT ( "Rock Abrasion Tools") o instrumento de abrasión de roca se encarga de hacer agujeros en las rocas marcianas.

El Opportunity excava una zanja Editar

Durante el Sol 23 el (16 de febrero) Opportunity abrió con éxito zanjas en la tierra en Hematite Slope y empezó a investigar los detalles del subsuelo. El robot apartó la tierra alternadamente hacia adelante y hacia atrás fuera de la zanja con su rueda delantera mientras las otras ruedas mantenían al robot en su sitio. El robot giró un poco alternativamente a derecha e izquierda para ensanchar el agujero. "Fuimos pacientes al excavar", dijo Biesiadecki. El proceso duró 22 minutos.

La zanja resultante tiene aproximadamente 50 cm de largo y 10 cm de honda. "Fue más profunda de lo que pensaba", dijo Dr. Rob Sullivan de Universidad de Cornell, Ithaca, Nueva York, un miembro del equipo científico que trabajó estrechamente con los ingenieros para planificar la excavación.

Dos rasgos que llamaron la atención de los científicos son la textura grumosa de la tierra en la pared superior de la zanja y el brillo del suelo en la parte honda de la zanja. Inspeccionando los lados y el suelo de la zanja que excavó en Marte, el robot Opportunity de la NASA está encontrando algunas cosas sorprendentes, las esférulas son más brillantes y el polvo está formado por un grano tan fino que el microscopio del robot no puede detallar las partículas individuales que lo componen.

"Lo que hay debajo es diferente a lo que está en la superficie", dijo Dr. Alberto Yen, miembro del equipo científico del robot en el Laboratorio de Propulsión a chorro de la NASA en Pasadena, Calif.

Evidencias de agua Editar

Durante la conferencia de prensa del 2 de marzo los científicos de la misión hablaron de sus conclusiones sobre las evidencias de la presencia de agua líquida durante la formación de las rocas en el lugar de aterrizaje del Opportunity.

Steven Squyres dijo: "El agua líquida fluyó alguna vez por estas rocas; cambió su textura, cambió su química y ahora hemos sido capaces de leer las huellas que dejó". No se sabe si por allí hubo un lago, un mar o simplemente fluía un río. Pero advirtió que con los datos que se tienen se ignora cuando ocurrió, no se sabe la extensión de los mares u océanos, ni su duración. Para James Garvin, responsable del programa: "Hemos enviado dos robots a Marte para averiguar si en algún momento, gracias al agua, hubo un entorno adecuado para la vida. Ahora tenemos serios indicios de que sí." En los hallazgos han sido claves los espectrómetros alemanes de partículas alfa y el denominado Mossbauer que es capaz de determinar no los elementos presentes en una roca sino los minerales. Los científicos presentaron el razonamiento siguiente para explicar las pequeñas marcas tubulares como huecos en las rocas, visibles en la superficie y después de taladrar, dentro de ellas.

Los geólogos las asocian en la Tierra a lugares donde se han formado cristales de sal en rocas sumergidas en agua. Después cuando a través de los procesos erosivos, o disueltas en agua menos salada los cristales desaparecen, quedan las marcas. Algunos de los rasgos son consistentes con ciertos tipos de cristales de minerales de sulfato.

Archivo:Nasa mars opportunity rock water 150 eng 02mar04.jpg

Steven Squyres en la famosa rueda de prensa dijo que hay varias (3) líneas analíticas de los datos y aunque no estemos seguros del todo la combinación de ellas refuerza la conclusión del agua líquida:

  1. Las esférulas podrían tener un origen volcánico, haberse formado por gotas solidificadas tras un impacto meteórico, o ser concreciones minerales acumuladas en las rocas por contacto de la roca con una solución acuosa. El hecho de que dichas esférulas no estén distribuidas en capas en la roca sino aleatoriamente descarta las primeras dos posibilidades.
  2. El descubrimiento en la roca de minúsculas marcas tubulares. Estas cavidades tienen un centímetro de longitud y 2,5 mm de ancho y pocos mm de profundidad y los geólogos las asocian en la Tierra a lugares donde se han formado cristales de sal en rocas sumergidas en agua. Después cuando a través de los procesos erosivos, o disueltas en agua menos salada los cristales desaparecen, quedan las pequeñas marcas.
  3. La composición de las rocas analizadas muestra una alta concentración en sales de azufre. Para Steven Squyres "En El Capitán se han encontrado una alta concentración de magnesio, hierro y sales sulfatadas. También se han encontrado sales de cloruros y bromuros.

Otro punto importante que apunta en la misma dirección del agua líquida son las capas que se aprecian en las fotos tomadas por el Opportunity en las paredes del cráter, explicó John Grotzynger, geólogo del Instituto Tecnológico de Massachusetts. Estas capas pueden deberse a la acción del agua o del viento aunque los científicos se inclinan por la primera hipótesis. Quieren estudiar mejor estas rocas aproximando el vehículo a ellas.

"Durante un periodo de tiempo Marte fue un lugar habitable, Esto no significa que hubiera vida allí, esto es algo que todavía no sabemos" así resumió Steven Squyres los hallazgos del Opportunity.

La jarosita Editar

Además, los miembros de la misión presentaron los primeros datos del espectrómetro de Mossbauer. El espectro obtenido de la roca El Capitán demuestra la existencia de jarosita. Los datos Mini-TES de la misma piedra mostraron que consiste en una cantidad considerable de sulfatos. La jarosita es un sulfato rico en hierro e hidratado. Su fórmula química es (SO4)2KFe3(OH) 6 y constituye una prueba geológica y minerológica de extraordinaria importancia pues este tipo de rocas en la Tierra se interpretan como formaciones en medios altamente alterados por el agua o sumergidos. Su presencia refuerza la idea de que Río Tinto (Huelva) es un laboratorio natural que recrea Marte en la Tierra pues allí también se encuentran la jarosita y hematita. Tiene unas aguas ácidas cargadas de oxido de hierro, que le dan su característico color, y metales pesados y no obstante en este ambiente hostil existe la vida.

El Spirit, en diciembre de 2004, en el cráter Gusev, al otro lado del planeta, encontró pruebas de la existencia de goethita un mineral que se forma en presencia de agua o vapor de agua.

La hematita Editar

Los científicos saben de la existencia de la hematita gris en Marte desde que en 1998, la Mars Global Surveyor encontró zonas con grandes concentraciones del mineral cerca del ecuador del planeta (ver imagen izquierda). Este descubrimiento proporcionó la primera evidencia mineral de que la historia de Marte podía haber incluido el agua. La hematita gris que abunda en la Tierra es un mineral brillante, con irisaciones metálicas. Este mineral que es oxido de hierro (Fe2O3) hidratado adquiere su nombre de la palabra griega sangre, pues presenta un color rojo de herrumbre cuando se encuentra en forma de polvo. En la Tierra se forma como un precipitado en agua líquida abundando en el fondo de los lagos.

La zona elegida para el aterrizaje del Opportunity, según los datos aportados por MGS, es rica en hematita gris un mineral de hierro que se suele formar en presencia de agua o por vulcanismo. El origen del mineral es lo que interesa, si la hematita se presenta en conglomerados, como estratos o en forma de cristales.

Los geólogos estaban ansiosos por encontrar un área rica en hematita. Saber cómo la hematita se formó en Marte puede ayudar a científicos a caracterizar la historia pasada y determina si ese ambiente mantuvo las condiciones favorables para la vida.

La hematita "es un indicador mineral de agua del pasado", dijo el científico del proyecto, Dr. Joy Crespo, JPL. "No siempre está asociado con el agua, pero lo es frecuentemente". "Queremos saber si los granos de hematita que aparecen como redondeados se consolidaron juntos por la acción de agua líquida o si ellos son cristales que crecieron de una fusión volcánica", dijo Crespo. "Si está la hematita en capas sugeriría que se extendió por la acción del agua, o en vetas en la roca que sería más característico de agua que ha fluido a través de las piedras." El Mini-TES analizó la concentración del mineral hematita, y su nivel lo codificó en el color: rojo y naranja para la concentración alta, verde y azul para la concentración baja.

Los Gránulos esféricos (Esférulas) Editar

Archivo:Esferulas marcianas.jpg

Las imágenes microscópicas del suelo marciano tomadas por el Opportunity revelaron la existencia de gránulos esféricos. Aparecieron primero en las fotos tomadas el sol 10, cuando el robot dirigió su cámara al suelo marciano. Las formas, por sí solas, no revelan el origen de las partículas con certeza. "Varios procesos geológicos pueden conseguir formas redondas", desde la acreción bajo el agua( concreción), hasta los impactos de meteoritos o las erupciones volcánicas que es el más probable de los orígenes", dijo Dr. Hap McSween, miembro del equipo científico de los robot. Universidad de Tennessee, Knoxville.

Por ejemplo, desde un tamaño de 100 micrómetros a más de 250 micrómetros, esférulas similares se encontraron en la Luna en muestras de la tierra traídas por el Apollo 12 en el Océano de las Tormentas, y por el Apollo 14 cerca del Mare Imbrium (Mar de las Lluvias), el cráter oscuro que domina la cara de la Luna y sus propiedades eran consistentes con la formación a partir de impactos por meteoritos. Vemos estos objetos redondos extraños que nosotros estamos llamando "esférulas" empotrados en el afloramiento, como los arándanos en un panecillo" dijo el Dr. Squyres.

Las esferas pueden haber formado cuando la roca fundida se esparció en el aire por la acción de un volcán o por el impacto de un meteorito. O, ellos pueden ser concreciones, de material acumulado, que se formó por los minerales disueltos en el agua y que se difunden a través de la roca, según declaró el Dr. Squyres en la conferencia de la prensa del 9 de febrero.

Una de las preguntas sobre las esférulas es si pueden encontrarse en las capas más profundas de la tierra en Marte. Cuando el Opportunity excavó la primera zanja (sol 23), las imágenes de las capas más profundas mostraron las mismas esférulas. Pero a la vez tenían una superficie muy brillante que creó brillos fuertes y luces intensas. "Parecen brillantes o pulidas", dijo Alberto Yen, el miembro de equipo de ciencia, durante una conferencia de la prensa el 19 de febrero. "Los datos nos ayudarán a deducir lo que está alterándolas." En la misma sesión de prensa, Dr. Squyres, formuló la pregunta acerca de su origen: "¿De donde vienen estas esférulas, o han crecido en el lugar? "

Los científicos de la misión informaron el 2 de marzo que tras un estudio concluyeron que la distribución de esférulas en el lecho de roca es uniforme y están distribuidas al azar tanto en la superficie como dentro de las rocas, y no están en capas. Esto apoya la hipótesis de que crecieron en el lugar, ya que si su origen se relacionara con episodios volcánicos o meteóricos aparecerían en capas, como un registro para cada suceso. Esta observación se agregó a la lista de evidencias para que el agua esté presente en el lugar donde se formaron la roca y las esférulas. El 18 de marzo se anunciaron los resultados de la investigación del área llamada "Berry Bowl". Este sitio es una roca grande con una pequeña depresión en forma de cuenco llena de un gran número de esférulas. Se usó el espectrómetro de Mossbauer para su complicado análisis. Los instrumentos no pueden tomar sólo los datos de las esférulas, que son demasiado pequeñas, por lo que hay que deducir su composición sustrayendo los datos ya conocidos de la roca en que se encuentran. Las esférulas son concreciones de minerales que el agua acumuló en las rocas. Cualquier diferencia en los datos se atribuyó entonces al material en las esférulas. Se obtuvo una gran diferencia en los "espectros". "Ésta es la huella digital de la hematita, por lo que Daniel Rodionov, un científico colaborador del equipo de la Universidad de Maguncia, Alemania concluyó que el mineral predominante en las esférulas es hematita". Este descubrimiento parece fortalecer la conclusión, que los esférulas son las concreciones formadas en el lugar por agua que contenía hierro disuelto. La distribución homogénea de las esférulas sugiere un origen acuoso, frente a una ubicación por capas que se daría si el origen fuese volcánico. Aunque el cráter Aguila y sus rocas fueron alteradas por agua, no está claro si estuvo sumergido en un mar o en una laguna.

"Zona de Marte empapada por el agua" Editar

El 2 de marzo de 2004, la NASA anunció que el "Opportunity ha aterrizado en una área de Marte dónde el agua líquida empapó alguna vez la superficie". El administrador asociado Ed Weiler dijo a los reporteros que el área habría "sido un ambiente habitable bueno", aunque no se ha encontrado ningún rastro de vida todavía. Esta declaración se hizo durante una conferencia de la prensa dónde los científicos de la misión pasaron lista a las observaciones que apoyan decididamente esta idea:

  • Las distribuciones de las esférulas
Hipótesis : Las esférulas son concreciones que se crearon en presencia de agua que actuó como un disolvente.
Hipótesis alternativas : Las esférulas son las gotas de roca fundida, creadas por volcanes o choques de meteoritos.
Los datos de apoyo : La situación de esférulas en la matriz de la roca es aleatoria y uniforme.
La cita de Steve Squyres : "Los esférulas son como los arándanos en un panecillo están incrustados en la roca. Para su origen hay tres posibilidades: a) El lapilli o piedras de volcánicas pequeñas. b) Impactos de meteoritos. Hemos estudiado los hechos muy cuidadosamente. c) Pueden ser concreciones, de material acumulado, que se formó por los minerales disueltos en el agua y que se difunden a través de la roca.
  • Cavidades
Hipótesis : La roca se formó en el agua, por ejemplo por precipitación.
Hipótesis alternativa : La roca se formó por los depósitos de ceniza.
Los datos de apoyo : Las pequeñas marcas tubulares como huecos en las rocas, visibles en la superficie y dentro de ellas los geólogos las asocian en la Tierra a lugares donde se han formado cristales de sal en rocas sumergidas en agua.
La cita de Steve Squyres : Después cuando a través de los procesos erosivos, o disueltas en agua menos salada los cristales desaparecen, quedan las marcas.
Hipótesis : El agua creó las sales químicas en la roca.
Hipótesis alternativa : La química de las rocas se determina por los procesos volcánicos.
Los datos de apoyo : Se encontraron sales del sulfato y el mineral jarosita en la roca. En la Tierra la formación de ese mineral va asociado a la presencia de agua (posiblemente durante la evaporación).
La cita de Steve Squyres : "Luego otra evidencia viene del APXS. Vimos que aparecía mucho azufre. Éste estaba en el exterior de la roca. Tras moler con el RAT la roca 2-4 mm encontramos más azufre aun. Demasiado, para explicar de otra manera que esta roca está llena de sales sulfato. Ésa es una señal reveladora de agua líquida. El Mini-TES también encuentra evidencia de sales del sulfato. El espectrómetro de Mossbauer mostró evidencias de Jarosita, un hidrato del sulfato férrico. Éste es un mineral que se forma si hay agua alrededor. Se había predicho que podría encontrarse en Marte algún día, ahora lo hemos encontrado."

El antiguo mar marciano Editar

Tres semanas después de que los científicos anunciaran que en la zona donde aterrizó el robot Opportunity las rocas se habían formado en presencia de agua, Steven Squyres anuncia que se "formaron sumergidas en agua". El 23 de marzo de 2004, la NASA anunció que ellos creen que el Opportunity no había aterrizado sólo en una zona "mojada por el agua", sino en lo que fue una vez una zona costera. "Pensamos que el Opportunity se halla ahora en lo que fue alguna vez la línea de la costa de un mar salado en Marte", dijo Dr. Steve Squyres de la Universidad de Cornell. Para llegar a esta conclusión han tomado 150 imágenes microscópicas de una roca y han formado un mosaico y han detectado la presencia de finas capas con características típicas de la erosión causada por ondas de agua similares a las olas de un mar o un lago. Los modelos indican que los granos de arena -clasificados según tamaño de sedimento- se formó por lo menos en una zona con un oleaje del agua de unos cinco centímetros de profundidad, aunque posiblemente más profundo, y fluyendo a una velocidad de 10 a 50 cm por segundo", dijo Dr. John Grotzinger, del MIT. El sitio del aterrizaje era probablemente un suelo de sal en el borde de una masa grande de agua y que se cubrió por agua poco profunda. Para Steven Squyres, Opportunity está estacionado en lo que una vez fue la orilla de un mar salado". Se estima la profundidad en 5 cm por lo menos.

Otra evidencia incluye los resultados del cloro y bromo en las rocas que indican que éstas, después de formarse, se empaparon en un agua rica en minerales, posiblemente de fuentes subterráneas. El mayor convencimiento tras los resultados del bromo, las partículas se precipitaron del agua a la superficie de las rocas cuando la concentración de sal subió por encima de la saturación cuando el agua estaba evaporándose.

Un nuevo estudio realizado por la Universidad de Colorado, en Boulder por Thomas Mc Collom y Brian M. Hynek y publicado en la revista Nature en diciembre de 2005 cuestionan seriamente la interpretación dada en 2004 y creen que el pasado puede no haber sido tan húmedo. Proponen que las huellas químicas en el lecho de roca interpretado como un lago salado en Meridiani Planum puede haber sido creada, en cambio, por la reacción generada por las corrientes de vapor de sulfuro moviéndose a través de los depósitos de ceniza volcánica. Este proceso exigiría la presencia de poca agua y durante poco tiempo. La región podría ser más parecida, geológicamente a las regiones volcánicas como Yellowstone en América del Norte, Hawai o Europa que al Gran Lago Salado. Esta hipótesis plantea un ambiente mucho menos propicio a la actividad biológica en Marte que la hipótesis del Dr. Steve Squyres de 2004 a poco de aterrizar el Opportunity.

Primer perfil de temperatura atmosférica Editar

Durante una conferencia de prensa del 11 de marzo de 2004, los científicos de la misión presentaron el primer perfil de temperatura de la atmósfera marciana. Se obtuvo combinando datos tomados del Mini-TES del Opportunity con los datos del TES a bordo del orbiter Mars Global Surveyor. Esto era necesario porque el Opportunity sólo puede medir hasta los 6 km de altura, y la cámara de MGS no puede medir los datos más cercanos a la superficie. El datos están tomados el 15 de febrero (Sol 22) y se distinguen dos juegos de datos: Como el orbiter está en movimiento, algunos datos están tomado mientras estaba acercándose al lugar donde estaba el Opportunity , otros cuando se estaba alejando. En el gráfico, estos juegos están marcados "entrante" (color negro) y "saliente" (color rojo). También, los puntos representan los datos del Mini-TES (= robot) y las líneas rectas son los datos del TES (= el orbiter)

El Cráter Endurance Editar

Archivo:Burns cliff.jpg

El 20/3/2004 Bethany Ehlmann de la Universidad de Washington anunció que el robot probablemente saldría del cráter Eagle en Meridium Planum dentro de tres días. No ha salido hasta ahora porque dentro del cráter ha encontrado rocas y sedimentos de suficiente interés para los geólogos. Cuando salga avanzará (de 50 a 100 m diarios) mucho más rápidamente que el Spirit porque a diferencia del cráter Gusev, esta zona es muy llana y con pocas rocas.

El 22/3/2004 el robot Opportunity por fin consiguió salir del cráter Eagle tras el fallido intento del día anterior. La superficie del cráter es arenosa y muy resbaladiza. El robot se dirige al cráter Endurance mucho mayor y que se encuentra a 250 m de distancia.

El 30 de abril de 2004 Opportunity alcanzó el cráter Endurance. Los científicos estaban deseando alcanzar el cráter, desde que, incluso de lejos, vieron estratos de roca que podían estudiar.

Durante el mes de mayo el robot se movió alrededor del cráter para explorar todas sus áreas. Esto incluyó las observaciones con Mini-TES y la cámara panorámica. Además, se investigó estrechamente, 'la Piedra del León' y se encontró que era similar en composición a las capas encontradas en el cráter del Águila. El 4 de junio de 2004 los miembros de la misión anunciaron su intención de llevar al Opportunity dentro del cráter Endurance, aun cuando puede resultar imposible que vuelva a salir. El blanco de este paseo es una capa de la roca cerca de 'Karatepe' región en que se localizan capas similares a las del cráter del Águila. "Ésta es una decisión crucial y cuidadosa para la misión extendida de los robots de Exploración marciana", dijo Dr. Edward Weiler, el administrador del socio de NASA para la ciencia espacial.

Un primer intento de entrar en el cráter se hizo el 8 de junio pero el Opportunity abortó la maniobra ese mismo día. "Las capas de roca expuestas dentro del cráter pueden aportar información significativa sobre la historia de un entorno de agua en el pasado. Una historia que ya ha empezado a contarnos tras analizar las rocas de dentro del cráter Eagle donde aterrizó. Desde finales de mayo el robot ha estado explorando los escarpados bordes del cráter Endurance, un cráter de 30 m de diámetro y ahora entrara en él. La primera roca interesante está a 5 m o 7 m. Se halló que el ángulo de la superficie estaba bien dentro del margen de seguridad (aproximadamente 18 grados), y empezó la incursión al 'Karatepe'. Durante los soles 134 el (12 de junio), 135, y 137 que el robot penetró más y más profundamente en el cráter, ejecutando el paseo como estaba planeado. El cráter fue investigado desde junio a diciembre de 2004.

Exploración en 2005 Editar

Escudo térmico y meteorito Editar

Opportunity se dirigió a examinar su propio escudo térmico de protección contra el calor en la entrada a la atmósfera marciana. La suerte quiso que muy cerca de allí se encontrase un meteorito que es el primero identificado en otro cuerpo celeste, ya que en la Luna no se ha identificado ninguno. Para los científicos es un golpe de suerte que tras un pequeño recorrido de unos 2 km. por la zona ecuatorial de Marte el robot haya encontrado un meteorito. Se le llamó Roca del Escudo Térmico. La piedra es negra, y del tamaño de un balón de baloncesto. De los análisis con el espectómetro resulta rica en niquel y hierro. Después de 25 días de observaciones el robot se desplazó al "cráter Argo" que dista unos 300 m. del escudo térmico.

Marcha hacia el Sur Editar

El robot cavó otra zanja en las inmensas llanuras de Meridiani Planum, en el Sol 366, y las observaciones continuaron hasta el Sol 373 (10 de febrero de 2005). El Opportunity se acercó a los cráteres "Alvin" y "Jason" y se encaminó al triple Cráter de Vostok. El 19 de febrero de 2005, Opportunity estableció un record de distancia en un solo día: 177,5 metros. En el Sol 389 (el 26 de febrero de 2005), el robot se acercó al cráter Naturaliste y en el Sol 392 se escogió la piedra llamada "Normandy" para su análisis, permaneciendo allí hasta el Sol 395. En el Sol 399, alcanzó el Cráter de Vostok encontrándolo muy lleno de arena.

Atascado en una duna Editar

El 26 de abril de 2005 (sol 466) el Opportunity quedó atascado en una duna de sólo 30 cm. de altura. Tras ensayar las maniobras en Tierra (Sala de arena del JPL) y tras varias simulaciones pensadas imitando las propiedades de la arena marciana, el robot ejecutó sus primeros movimientos de la rueda el 13 de mayo (Sol 463), adelantando sólo unos centímetros. Durante el Sol 465 y 466 se ejecutaron más órdenes. Al final de cada movimiento, se tomaron imágenes panorámicas para investigar el campo de dunas circundante. La maniobra se completó con éxito el 4 de junio (Sol 484), cuando las seis ruedas de Opportunity quedaron libres, casi cinco semanas después del atasco.

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El cráter Erebus Editar

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El robot estudió el cráter Erebus entre octubre de 2005 y marzo de 2006. Erebus es un cráter grande, poco profundo, parcialmente enterrado y una escala en su viaje al sur hacia el cráter Victoria. Operando ahora en un modo restringido, para prevenir nuevos atascos en dunas, sólo puede cubrir aproximadamente 30 a 50 metros cada sol. El robot cavó numerosas zanjas alrededor del cráter de Erebus.

En el sol 628 (el 3 de noviembre de 2005) el robot se despertó en medio de una suave tormenta del polvo que duró tres días. Opportunity usó el modo de protección durante la tormenta pero no podría tomar ninguna imagen. La tormenta limpió el polvo de los paneles y la nave pasó a producir alrededor de 720 vatios-hora (80% del máximo). En el sol 649 (el 1 de diciembre de 2005), fue descubierto un problema en el motor que mantiene el brazo robótico cerrado. Se tardó casi dos semanas en arreglarlo. Desde entonces, el brazo sólo se guarda para el viaje y se mantiene por la noche extendido.

Archivo:Opp festoons Sol690B.jpg

En Sol 690 (2 de enero de 2006), Opportunity tomó mediante la PanCam, al borde del cráter Erebus, imágenes de la roca Overgaard que presenta una serie de festones impresos que los investigadores atribuyeron a los restos que han quedado de pequeñas (centimétricas) dunas de arena subacuáticas formadas hace mucho tiempo en aguas poco profundas de la superficie de Marte.

Exploración en 2006 Editar

El Opportunity colaboró con la Misión de Marte europea usando el espectrómetro de emisión termal y la cámara panorámica, y tomó imágenes de un tránsito por el sol por Phobos. En el sol 760 (el 22 de marzo de 2006), empezó a ir a su próximo destino, el cráter Victoria. Hasta el sol 809 (4 de mayo de 2006) el Opportunity había recorrido 7.575,51 metros por la superficie marciana.

En su recorrido por la planicie Meridiani el Opportunity encontró rocas que cuentan una historia de lagos poco profundos, períodos secos con existencia de dunas vivas y cambios en el nivel freático, según se informa hoy en la revista Science. Los minerales estudiados por los instrumentos del robot indican que en la antigüedad, la planicie Meridiani , tenía agua subterránea muy ácida y que por su superficie fluyó agua en abundancia durante cortos periodos.

El robot geológico está a punto de superar, lo mismo que su gemelo Spirit, el segundo invierno marciano. Mantiene toda su capacidad operativa y científica.

El cráter Victoria Editar

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Tras recorrer ocho kilómetros en dos años y medio, el robot Opportunity llegó al borde del cráter Victoria el 27 de septiembre de 2006. Tan pronto alcanzó el borde el robot envió imágenes del interior donde se observa el borde opuesto del cráter a unos 800 metros y dunas en su interior. Los científicos observarán el cráter desde diferentes puntos alrededor del borde, lo que permitirá a los ingenieros trazar la mejor ruta para entrar al cráter.

El cráter Victoria, un cráter de impacto a aproximadamente 7 kilómetros del lugar donde aterrizó el Opportunity, tiene unos 750 metros de diámetro (seis veces más grande que el cráter Endurance) y 70 metros de profundidad.

Opportunity estudió en el cráter Endurance estratos de siete metros. Imágenes del orbitador Mars Global Surveyor, de la NASA, muestran las paredes del cráter Victoria con afloramientos de capas de roca de aproximadamente 30 a 40 metros de espesor. Para Ray Arvidson de la Universidad Washington, de St. Louis e investigador principal de los robots: "El estudio de las rocas expuestas en las paredes del cráter incrementará enormemente nuestro conocimiento de las condiciones pasadas de Marte y el papel del agua. En particular, estamos muy interesados en si las rocas continúan mostrando evidencias de haber sido formadas en lagos de poca profundidad".

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El 6 de octubre de 2006 la nave espacial Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), consiguió una imagen de alta resolución, donde es posible detectar la figura plateada del robot Opportunity de la NASA en el borde del cráter Victoria y el trazo de su trayectoria en el suelo marciano. Mientras, el robot desde el suelo lograba fotografiar los estratos de Cabo Verde y Cabo Frío, dos accidentes del borde del cráter. Los estratos de Cabo Verde tienen una altura de 6 metros y están fotografiados desde Duck Bay que dista unos 50 metros de los estratos. La parte más lejana del promontorio está a unos 100 metros de distancia.

Exploración en 2007 Editar

En junio de 2007 tras estudiar detenidamete las distintas vías de acceso al interior del cráter, se decidió que Opportunity entrase en el cráter aún arriesgándose a que no pudiese salir. Pero tras haber explorado Marte durante tres años y medio en misiones diseñadas originalmente para tres meses, un acontecimiento no previsto estuvo a punto de acabar con los dos robots: una trementa tormenta de polvo de carácter global.

La tormenta de polvoEditar

Los dos rovers de la NASA están viviendo en julio de 2007 su mayor desafío. Durante casi un mes, una serie de severas tormentas de polvo del verano de Marte han afectado al Opportunity y, en grado menor, a su gemelo, Spirit. El polvo de la atmósfera de Marte sobre el Opportunity ha bloqueado el 99 por ciento de luz directa del Sol recibida por el robot, liberando sólo una difusa luz limitada para accionarlo. Los científicos temen que las tormentas puedan continuar por varios días, o quizá semanas.

Antes de que la tormenta empezase a bloquear la luz solar Opportunity estaba produciendo cada día 700 vatiosx hora, lo suficiente como para mantener encendido una lámpara de 100 vatios durante siete horas. Cuando el polvo empezó a oscurecer el cielo la energía producida por los paneles bajo a 400 vatios x hora y los responsables del vehículo suspendieron todas sus operaciones, dejaron de enviarle ordenes para desplazarse o hacer observaciones científicas. El 17 de julio de 2007 la energía producida bajó a 148 vatios x hora, y al día siguiente bajó a 128 vatios x hora por lo que los técnicos enviaron al robot la orden de interrumpir incluso las comunicaciones con la Tierra con el fin de ahorrar energía. Esta es la primera vez que los rovers han sido instruidos para saltarse las comunicaciones por más de un día para ahorrar energía. Los ingenieros calculan que sin las sesiones de comunicación la energía diaria necesaria será menor de los 130 vatios x hora. La situación es bastante desesperada para ambos vehículos y sus responsables temen que su final este cerca y que no sobrevivan a las tormentas.

Los técnicos que los controlaban desde la Tierra señalaron que habría una reducción en el alcance de sus brazos robóticos, con una caída paralela de la "memoria" en sus sistemas informáticos. En su opinión, había llegado el final de la misión.

Pero una vez más se equivocaron, y como aves-fenix que renacen de las cenizas los dos vehículos han vuelto a recuperar su movilidad. Opportunity avanzó 13 metros hacía el borde del cráter Victoria. Spirit se acercó más de medio metro a una roca para conseguir un ángulo propicio para enviar imágenes de ella a la Tierra. Son pequeños recorridos; pero que parecían imposibles hace dos meses.

A principios de agosto el cielo empezó a aclararse ligeramente. La producción de energía por parte de los paneles solares aumentó para el Opportunity hasta los 243 vatios x hora durante el día 1.255 en Marte (5 de agosto de 2007). El aumento de la generación de energía por parte de los paneles solares, a pesar de ser pequeño, permitió al Opportunity cargar completamente sus baterías y al Spirit casi completar la carga. Además, la temperatura del módulo electrónico central del Opportunity, fue motivo de preocupación cuando la temperatura cayó a 37 Celsius bajo cero la semana pasada, pero ahora se ha incrementado a 33,4 Celsius bajo cero.

Tras seis semanas de estar quietos durante las tormentas de polvo que limitaban la captación de energía solar, los dos robots de exploración marciana de la NASA, Spirit y Opportunity, han vuelto a desplazarse. Opportunity avanzó 13,38 metros hacia el borde del cráter Victoria el 21 de agosto de 2007. Los controladores de la misión aprovecharon el aumento gradual de la claridad en tanto tomaban precauciones por la acumulación de polvo sobre el robot.

La situación es esperanzadora. "Poco a poco se están recuperando y creemos que en las próximas semanas estarán acercándose a su funcionamiento casi normal", señaló Webster. Por su parte, John Callas, director del proyecto, observó que "la situación climática y la de energía continúan mejorando, aunque muy lentamente para ambos vehículos".

En efecto, el suministro de electricidad recibido por 'Opportunity' de sus paneles solares aumentó a 300 vatios/hora el 23 de agosto; es decir, el doble de hace cinco semanas, aunque menos de la mitad de hace dos meses. Por su parte, los paneles de 'Spirit' también están suministrando alrededor de 300 vatios/hora.

No obstante, los dos vehículos presentan numerosos 'achaques', propios de su edad. Los ingenieros que los diseñaron no esperaban que su vida útil superase los tres meses; y ya llevan dos años 'correteando' por la superficie del planeta. El motor de la rueda derecha de 'Spirit' ha dejado de funcionar, y una de las lentes de su cámara espectrográfica continúa afectando la claridad de las imágenes que transmite a la Tierra. En 'Opportunity' se ha interrumpido el circuito del calefactor, y su brazo robótico funciona sin defensa contra los ciclos diarios de temperatura del planeta, lo que intensifica el desgaste.

Los ingenieros reconocen que es poco lo que pueden hacer para que los vehículos trabajen igual que hace dos años. Pero tampoco cabe pedirles más. Durante estos dos años cada vehículo ha recorrido más de siete kilómetros, once veces más de lo previsto. En conjunto, han transmitido más de 150.000 fotografías de la superficie del planeta. Entre sus descubrimientos quizás el más relevante sea el de que una vez hubo agua en el planeta rojo.

Entranda y exploración del cráter VictoriaEditar

El Opportunity entró al cráter Victoria el 11 de septiembre de 2007. El robot transmitió su información utilizando al orbitador Mars Odyssey de la NASA, como repetidor. Opportunity caminó cerca de cuatro metros y sus seis ruedas quedaron más allá del borde del cráter. Luego se desplazó hacia atrás cuesta arriba unos tres metros.


El rover Opportunity alcanzó el 27 de septiembre de 2007 su primer objetivo científico dentro del Cráter Victoria. Opportunity ha descendido la pendiente interior del cráter de 800 metros de diámetro hasta llega a una banda de lechos de rocas relativamente brillantes que están expuestas en la pendiente hacia abajo.

El rover está en posición para tocar una porción seleccionada de estas rocas con las herramientas que se encuentran al final de su brazo robótico, tras comprobar la seguridad de la operación ya que el rover está en una pendiente con una inclinación de 25 grados. Los investigadores intentarán examinar esta roca con las herramientas durante los últimos días de septiembre.

Astronomía Editar

El Opportunity ha apuntado sus cámaras hacia el cielo y observó el Tránsito de Fobos y el Tránsito de Deimos por el disco solar.

También fotografió la Tierra en el cielo, apareciendo como una estrella luminosa.

El 12 de enero de 2005, pueden observar el Tránsito de Mercurio desde Marte. En esa fecha (de aproximadamente 14:45 TUC a 23:05 TUC), si la resolución de la cámara permite ver los 6.1" del diámetro angular de Mercurio. Los robots pudieron observar los tránsitos de Deimos por el Sol, pero los 2' el diámetro angular, Deimos es aproximadamente 20 veces más grande que los 6.1" del diámetro angular de Mercurio. Las efemérides generadas por JPL Horizontes indica que el Opportunity podría observar el tránsito desde la salida hasta el ocaso local aproximadamente a las 19:23 TUC momento, en que el Spírit podría observarlo desde la salida local del sol a las 19:38 TUC hasta el fin del tránsito.

Asteroide Editar

El Asteroide 39382 [1] recibe el nombre de Opportunity, por la gran contribución del robot a la exploración de Marte. El nombre lo propuso Ingrid van Houten-Groeneveld quien junto con Cornelis Johannes van Houten y Tom Gehrels descubrió el asteroide el 24 de septiembre de 1960.

Referencias Externas Editar

Enlaces externos Editar

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